Diffusez-le ou sautez-le : « Like a Rolling Stone : la vie et l’époque de Ben Fong-Torres » sur Netflix, un documentaire fascinant sur l’un des véritables grands noms du journalisme rock

Maintenant sur Netflix, Like a Rolling Stone: La vie et l’époque de Ben Fong-Torres trouve le profileur dans le rare cas d’être profilé. Fong-Torres est un ancien écrivain et rédacteur en chef de Rolling Stone qui s’est fait remarquer par ses couvertures exemplaires dans les années 1970 : Ray Charles. Marving Gaye. Elton John. Bob Dylan. Steve Martin. Carlos Santana. Les morts reconnaissants. Jim Morrison. La liste est longue – et il est devenu l’un des principaux créateurs de tendances et de goûts qui ont établi le magazine comme la bible du rock de l’ère Boomer. Mais ses interviews réfléchies avec de futures superstars ne sont qu’un morceau de sa vie, d’où ce documentaire inspirant.

L’essentiel: Le Ben Fong-Torres dans Presque célèbre ne ressemble pas beaucoup au vrai Ben Fong-Torres, insiste le vrai Ben Fong-Torres. Le journaliste rock devenu cinéaste Cameron Crowe a immortalisé son ancien rédacteur en chef en celluloïd en lui faisant dire « Crazy » d’un ton farfelu chaque fois qu’il recevait un rapport d’étape d’un écrivain naïf sur la route avec un groupe de rock sauvage. En regardant ce documentaire, vous n’avez pas l’impression que cet homme à la carène égale est du tout du genre à se définir avec un slogan en un mot. Qu’est-ce qui est vraiment fou ? Presque célèbre n’est pas la plus grande renommée de Fong-Torres dans la vie réelle. Ses efforts pendant les années de formation de Rolling Stone ont été un élément clé pour faire du magazine une institution culturelle pendant des décennies.

Nous voyons des photos de Fong-Torres dans les bureaux de Rolling Stone avec des cheveux noirs mi-longs, des lunettes Lennon et une chemise que l’on pourrait décrire comme, oui, folle. Aujourd’hui âgé de 70 ans, il a l’air plus jeune de quelques décennies qu’il ne l’est. Il entre dans une salle de stockage et commence à tirer des tiroirs et à feuilleter des dizaines de vieilles cassettes étiquetées avec des noms allant de Ray Charles à George Harrision et Tina Turner. Nous entendons les voix sur ces bandes pour avoir une meilleure idée de la façon dont Fong-Torres s’est occupé d’interviewer des célébrités. Nous entendons Jim Morrison commander une bouteille de Beefeater et des chips entre les questions ; nous entendons Ray Charles parler de ses expériences douloureuses en tournée dans le Sud ségrégué ; nous entendons Stevie Wonder discuter de la façon dont les gens considèrent le fait d’être noir comme un handicap plus important que d’être aveugle. Des trucs fascinants.

Fong-Torres dit qu’il a été attiré par les histoires de personnes marginalisées en raison de sa propre éducation. Son père a adopté le nom de Torres lors de son immigration en Amérique, se faisant passer pour Philippin en raison des lois américaines qui interdisaient l’immigration chinoise à l’époque. Fong-Torres a grandi dans le quartier chinois de San Francisco, où son père était chef et restaurateur ; ils ont déménagé brièvement au Texas, où Fong-Torres était la seule personne asiatique-américaine dans une école de 450. Dans les années 1960, Fong-Torres a travaillé au journal de l’Université d’État de San Francisco, couvrant les trucs lourds de la contre-culture californienne, y compris les manifestations de guerre et les mouvements de liberté d’expression.

Mais sa véritable passion était, et a toujours été, le rock ‘n’ roll ; c’est un égaliseur, dit-il. Et cette passion a fait de lui un grand critique de rock : Assez grand pour que Bob Weir de The Grateful Dead dise que si Fong-Torres le critiquait, il l’avait fait venir. Assez grand pour qu’Elton John le serre dans ses bras après ne pas l’avoir vu depuis 45 ans. Assez grand pour que Steve Martin se souvienne non seulement du profil de Rolling Stone à son sujet que Fong-Torres a écrit, mais remercie l’écrivain d’avoir joué un rôle clé dans l’établissement de sa carrière. On dirait que Fong-Torres est le genre de gars qui mérite un documentaire sur lui.

Photo: Tribeca Film

Quels films cela vous rappellera-t-il ? : Les critiques n’obtiennent jamais de films à leur sujet, il est donc gratifiant de voir Like a Rolling Stone et Roger Ebert profile Life Itself sont des documentaires réfléchis et bien faits.

Performances à surveiller : Ray Manzarek (décédé en 2013 ; ce documentaire se prépare depuis 2010) expliquant comment Fong-Torres comprend vraiment les paroles « jungiennes » de Jim Morrison est l’une des extraits sonores les plus divertissants du film.

Dialogue mémorable : Cynthia Bowman, l’ancienne assistante de Fong-Torres, s’exprime sur son statut : « Les musiciens le voyaient comme une célébrité, qu’il le sache ou non. »

Sexe et peau : Brefs aperçus de la nudité des concerts de rock des années 1960.

Notre avis : Fong-Torres sait sûrement que s’ouvrir à un intervieweur améliore l’histoire, il n’accepterait donc probablement pas de faire l’objet d’un documentaire sans comprendre cette nécessité. (C’est du journalisme sur les journalistes pour vous, je suppose.) La réalisatrice Suzanne Joe Kai bricole des têtes parlantes et des images d’archives candides avec un excellent effet, en maintenant la concentration sur son sujet. Fong-Torres parle ouvertement de son enfance avec des parents traditionalistes, du meurtre déchirant de son frère en 1972 et comment et pourquoi la musique rock résonne si intensément en lui. Il identifie un moment précis lors d’un concert de Bob Dylan où il a senti que la chanson parlait de la perte de son frère, et quiconque a déjà eu ce sentiment nébuleux et magique de la combinaison de musique et de paroles qui vous frappe là-bas comprendra ce gars autant mieux. Comme il l’a dit, c’est un égaliseur.

Donc Fong-Torres n’est pas un faux. Parlant de ses nombreuses réalisations, il se montre réservé et humble, mesuré dans le ton mais jamais, jamais impartial. Ses anciens collègues témoignent de sa crédibilité : certaines personnes se lancent dans le journalisme rock pour se droguer, traîner avec des célébrités et participer à la culture de la fête sauvage, mais pas Fong-Torres. Il a travaillé dur et est resté un participant actif de la communauté sino-américaine, faisant des reportages sur les questions culturelles dans le journal américano-asiatique East West en même temps qu’il partait en tournée avec Dylan, sa copine photographe Annie Leibovitz, pour Rolling Stone. La vie tout à fait remarquable ici, des premières lignes de l’expérience des immigrants aux premières lignes de l’âge d’or explosif du rock. Méritant un documentaire ? Putain tout droit.

Notre appel : DIFFUSEZ-LE. Les fans de musique, en particulier ceux d’un certain millésime, trouveront Like a Rolling Stone complètement fascinant – mais le fait qu’il reflète la condition humaine dans les termes de la vie d’un homme devrait plaire à presque tout le monde.

John Serba est un écrivain indépendant et critique de cinéma basé à Grand Rapids, Michigan. En savoir plus sur son travail sur johnserbaatlarge.com.